In Grecia, i pescatori di spugne

La maggior parte delle spugne che usiamo oggi sono sintetiche, ma ai vecchi tempi la spugna veniva raccolta dal fondo del mare. Alcune delle spugne di mare hanno migliore qualità, sono delle creature marine gelatinose con un corpo pieno di pori, e si possono trovare nelle acque calde del sud-est del Mediterraneo. Gli antichi greci conoscevano questi esseri e la loro utilità nel lavaggio e la pulizia, per mantenere l’igiene personale. La spugna è stata utilizzata anche per l’mbottitura dei caschi e per la filtrazione dell’acqua.

L’intera industria di spugna greca era incentrata su una serie di isole nel Mar Egeo, chiamate isole del Dodecaneso. Per generazioni, i giovani, i loro padri, e i loro antenati, si guadagnavano da vivere pescando le spugne. Tradizionalmente, la spugna è stata raccolta dal fondo dell’oceano in ‘apnea’, o con immersioni in apnea senza vestiti e senza utilizzare alcun apparecchio respiratorio. I pescatori di spugne si immergevano sul fondo del mare con una sola boccata d’aria, il peso del loro corpo era verso il basso, zavorrato da un pezzo di pietra piatta che pesava fino a 15 kg. La pietra trascinava i corpi nudi rapidamente verso il basso. La presenza della spugna sul posto, individuata con l’immersione, veniva già verificata dall’equipaggio di sopra, utilizzando un tubo di visualizzazione cilindrica con il fondo di vetro. Una volta che il subacqueo raggiungeva il fondo, tagliava il maggior numero di spugne che poteva, e le infilava in un sacchetto a rete. Un subacqueo esperto poteva immergersi fino a una profondità di 30 metri e rimanere sott’acqua da 3 a 5 minuti.

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Visualizzazione di spugne naturali per la vendita su Kalymnos in Grecia. Photo credit: Tom Oates

A metà del 19 ° secolo, le immersioni per la spugna sono state rivoluzionate con l’invenzione della muta, o “skafandro”, come i greci lo chiamavano. I subacquei indossavano un abito fatto di gomma e respiravano attraverso un tubo d’aria che gli forniva l’ossigeno dalla barca di sopra. Questo ha permesso ai pescatori di spugne di avventurarsi più in profondità nel mare, e stare giù per lunghi periodi di tempo, e quindi raccogliere più spugna. La produttività è aumentata di cento volte, portando enormi ricchezze per gli isolani.

Ma la muta ha anche portato un drastico cambiamento nella fisiologia delle immersioni. Piuttosto che prendere un respiro profondo, il subacqueo respirava aria compressa, che scioglie più facilmente nel sangue per l’aumento della pressione nelle profondità. Quando il subacqueo saliva troppo in fretta dal fondo del mare, cosa che faceva spesso, i gas disciolti formavano bolle all’interno del corpo, producendo una condizione dolorosa nota come malattia da decompressione o curve. I più fortunati venivano colti dai dolori articolari e il mal di testa, ma alcuni rimanevano paralizzati per tutta la vita. Molti subivano un collasso e morivano.

Senza la conoscenza della malattia da decompressione o delle tabelle di immersione, le vittime aumentavano a dismisura. Tra il 1866 e il 1895,  solo sull’isola di Kalymnos , 800 giovani uomini sono morti per curve e 200 in più erano rimasti paralizzati. I morti e le paralisi, hanno mandato in frantumi le famiglie di Kalymnos. Ogni famiglia sull’isola aveva avuto almeno un malato.

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Alla fine, su richiesta delle donne addolorate di Kalymnos, l’impero ottomano ha proibito l’uso della muta nel 1882. I sommozzatori dovevano andare di nuovo ad immergersi in apnea, e gli utili caddero causando preoccupazione tra gli uomini. Dopo alcuni anni, la muta era tornata, e così sono ripartiti gli incidenti di decompressione.

La conoscenza della decompressione, o malattia da decompressione, è stata sviluppata nel tardo 19 ° secolo. La prima tabella di decompressione praticabile è uscita nel 1910. Ci sono voluti molti anni prima di queste conoscenze, necessarie a raggiungere le isole greche a distanza. Tuttavia, le tabelle di decompressione non hanno potuto evitare tutti gli incidenti sulle immersioni. Le prime tavole non coprivano le immersioni ripetute e i pescatori di spugne facevano diverse immersioni ripetute ogni giorno. Non appena hanno scoperto quanto fosse importante il tempo sul fondo, si prevenivano gli incidenti con il tempo di fondo, che era gestito da qualcuno a bordo della nave.

Alla fine del 20 ° secolo, l’industria di spugna ha subito una battuta d’arresto quando una malattia ha colpito il Mediterraneo orientale distruggendo un gran numero di spugne. Con i banchi di spugne impoveriti molti subacquei dalle isole di Kalymnos, Halki e Symi, sono migrati in altre parti del mondo dove è nota la spugna. Alcuni si stabilirono a Tarpon Springs, in Florida, USA. L’esperienza portata da loro ha trasformato l’industria di spugna in una delle principali industrie marittime in Florida, e ingrandito il business più importante a Tarpon Springs, generando milioni di dollari l’anno. Nella metà del 20 ° secolo l’industria di spugna della Florida ha subito la stessa sorte, come l’industria del Mediterraneo cinquantina di anni fa, una marea rossa di alghe ha spazzato via i campi di spugne nel Golfo del Messico. Da allora, le epidemie vennero periodiche, sia nel Mediterraneo, chenel Golfo del Messico, e non hanno mai permesso all’industria di spugna di recuperare. Con lo sviluppo della spugna sintetica, l’industria della spugna si è gradualmente arrestata.

Oggi, si possono ancora vedere le immersioni per la spugna, con attrezzature subacquee moderne, sull’isola greca di Kalymnos. Nella capitale di Kalymnos, Pothia, ci sono una serie di workshop in cui le spugne naturali sono tagliate e vendute. C’è anche un museo dove si possono vedere alcuni vecchi scafandri e altre visualizzazioni sulle immersioni della spugna.

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subacqueo Spugna a Tarpon Springs, Florida, intorno al 1907.

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Photo credit: Stratis Liadellis

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Photo credit: Stratis Liadellis

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Photo credit: Stratis Liadellis

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Spugne in vendita a Rodi, Grecia. Photo credit: Joe Ross / Flickr

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Loop di spugne a Tarpon Springs, in Florida. Photo credit: psyberartist / Flickr

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Spugne sul molo. Tarpon Springs, in Florida. Photo credit: Walter / Flickr

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Un memoriale di spugna subacquei a Tarpon Springs, in Florida. Photo credit: Daniel Oines / Flickr

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Photo credit: www.seaspongecompany.com

logtwitt@FabrizioDalCol

Fonti: AmusingPlanet Wikipedia / www.divingheritage.com / Michael N Kalafatas / Divernet

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